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EN VIDÉO - Une fusée SpaceX explose au sol quelques minutes après son atterrissage

Après un "magnifique atterrissage en douceur", SpaceX a explosé sans explication.

Nouvelle échec. Un prototype de la future fusée géante Starship de la société SpaceX, dont deux précédents exemplaires s'étaient écrasés dans d'énormes boules de feu au terme de leur vol d'essai, a réussi son atterrissage mercredi au Texas, mais a explosé au sol quelques minutes plus tard.

"Un magnifique atterrissage en douceur", avait commenté SpaceX dans la vidéo retransmettant le vol d'essai en direct. Des flammes étaient toutefois visibles au pied de la fusée, en train d'être éteintes par les équipes sur place. Quelques minutes plus tard, une énorme explosion a projeté l'engin en l'air, qui s'est fracassé en retombant au sol.

Aucune explication n'a été fournie dans l'immédiat. Ce véhicule est appelé à devenir la fusée de choix de SpaceX, fondée par le milliardaire Elon Musk, pour aller un jour sur Mars. 

Le prototype, nommé SN10, pour "Serial Number 10", a décollé un peu avant 23H20 GMT depuis Boca Chica, au Texas, pour un troisième test suborbital. L'engin est monté dans le ciel, propulsé par trois moteurs, qui se sont éteints les uns après les autres, et le véhicule s'est renversé pour se placer en position horizontale. 

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Il a atteint les 10 kilomètres d'altitude, avant d'entamer sa descente, et la fusée s'est ensuite replacée en position verticale, réussissant à se poser, à première vue sans encombre, à l'endroit souhaité. Deux autres prototypes (SN8 et SN9) s'étaient écrasés à l'atterrissage, en décembre, puis début février. 

Ces essais se produisent dans une zone quasi-déserte louée par SpaceX, à l'extrême sud du Texas, près de la frontière avec le Mexique et au bord du golfe du Mexique -- une zone suffisamment vide pour qu'un accident ou une explosion ne cause pas de dommages, ni ne fasse de victimes.

Elon Musk imagine lancer un jour plusieurs de ces vaisseaux à la conquête de Mars. Mais dans un premier temps, la fusée, si elle devenait opérationnelle, pourrait s'avérer utile pour des voyages plus proches, notamment pour la Lune.

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La rédaction de RMC avec AFP