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Pangolin, chauve-souris ou fuite d'un laboratoire: les hypothèses des enquêteurs de l'OMS en Chine sur l'origine du Covid-19

Le drapeau de la Chine.

Le drapeau de la Chine. - RMC

Malgré la faible coopération des autorités chinoises, les enquêteurs de l'OMS envoyés en Chine à la recherche de l'origine du Covid-19, ont pu écarter certaines hypothèses, excluant notamment toute fuite du virus d'un laboratoire.

Après un séjour de quatre semaines à Wuhan en Chine, l'équipe internationale d'experts chinois et de l'OMS a annoncé mardi n'avoir pu percer les origines de la pandémie de Covid-19, jugeant "hautement improbable" la théorie d'une fuite d'un laboratoire.

Cette hypothèse avait été soulevée par l'administration de l'ancien président américain Donald Trump. Washington avait alors accusé l'Institut de virologie de Wuhan, qui mène des recherches sur des pathogènes très dangereux, d'avoir laissé s'échapper le coronavirus, volontairement ou non. Plus d'un an après la découverte des premiers cas de contamination dans cette métropole de 11 millions d'habitants, les experts de l'OMS ont donc balayé cette théorie.

Une transmission du Covid-19 depuis un premier animal puis un deuxième avant une contamination à l'homme reste l'hypothèse "la plus probable", a indiqué Peter Ben Embarek, chef de la délégation de l'OMS qui mène l'enquête à Wuhan. Cet animal n'a toutefois "pas encore été identifié", a indiqué Liang Wannian, le chef de l'équipe de scientifiques chinois.

Prenant le contre-pied de commentaires initiaux de l'OMS, Peter Ben Embarek a également évoqué "la possibilité" d'une transmission du coronavirus "via le commerce des produits surgelés". "Il serait intéressant d'examiner si un animal sauvage congelé qui a été infecté a pu être un vecteur potentiel", s'est-il interrogé.

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Les autorités chinoises brouillent les pistes

La Chine a fait état ces derniers mois de nombreux échantillons "positifs" au coronavirus sur des produits alimentaires importés de l'étranger. L'hypothèse d'une contamination par la chaîne du froid est souvent évoquée par les médias chinois, car elle tend à accréditer la thèse d'une importation du virus.

Quant au marché Huanan de Wuhan, premier foyer connu de Covid-19 où étaient vendus des produits frais habituels mais aussi des animaux sauvages vivants, "son rôle exact" dans la propagation du virus "reste inconnue", a concédé M. Ben Embarek. La présence de lapins, furets et rats des bambous sur le lieu de vente en font toutefois des suspects potentiels, a noté Marion Koopmans, une autre membre de la délégation de l'OMS.

Cette mission sur les origines de la transmission du virus à l'Homme était jugée extrêmement importante pour tenter de mieux lutter contre une possible prochaine épidémie. Elle a toutefois eu du mal à se mettre en place, la Chine semblant réticente à laisser venir ces spécialistes mondiaux de diverses disciplines comme l'épidémiologie mais aussi la zoologie.

Les autorités chinoises s'emploient depuis des mois à instiller le doute sur l'endroit où le virus a pu commencer à infecter des humains. La mission des experts internationaux aura été marquée jusqu'au bout par l'imprévisibilité. Début janvier, le patron de l'OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, avait publiquement fait part de sa "déception" alors que le départ de la mission était retardé d'une semaine et que certains des experts étaient déjà dans l'avion.

Les enquêteurs de l'OMS peu aidés

Arrivés finalement à Wuhan le 14 janvier, les enquêteurs ont dû observer une quarantaine de deux semaines, la procédure habituelle pour tout voyageur venant de l'étranger. Suivis partout par une nuée de journalistes chinois et internationaux, les experts ont finalement pu tweeter et donner des interviews par téléphone. 

L'un d'entre eux, Peter Daszak, un zoologiste qui dirige l'ONG EcoHealth aux Etats-Unis, a affirmé vendredi que l'équipe avait eu accès à tous les endroits qu'elle souhaitait. Les spécialistes se sont notamment rendus à l'Institut de virologie de Wuhan et au marché Huanan.

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La rédaction avec AFP