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L'immortalité, le nouveau fantasme des milliardaires

"C'EST QUOI LE PROGRES?" - C’est le fantasme ultime des milliardaires de la Silicon Valley. Jeff Bezos, le patron d’Amazon, a investi dans une mystérieuse entreprise dont l’objectif est de vaincre la mort.

Que faire quand on a 200 milliards de dollars ? Aller dans l’espace, Jeff Bezos l’a déjà fait. La dernière frontière de la technologie, c’est de faire reculer la mort. Comment utiliser la science et la technologie pour augmenter le plus possible notre espérance de vie et en bonne santé si possible? C’est le but d’Altos Labs, une mystérieuse biotech qui compte parmi ses investisseurs plusieurs grands pontes de la tech Jeff Bezos ou encore Youri Milner l’un des premiers investisseurs de Facebook.

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Altos Labs est spécialisée dans la reprogrammation cellulaire, qui consiste à rajeunir les cellules en laboratoire en leur ajoutant certaines protéines pour les “rebooter”, les faire revenir à leur état d’origine. En d’autres termes, inverser le processus du vieillissement des cellules, a priori invincible. Une sorte de cure de jouvence, qui permettrait par exemple de guérir des maladies liées à l’âge comme la perte de vision ou la dégénération du cerveau.

Pour être très clair, ce ne sont pas deux savants fous dans leur garage qui jouent avec des éprouvettes. Dans l’équipe scientifique, on trouve un médecin et chercheur japonais lauréat du Prix Nobel en 2012. L’entreprise, qui a levé plus de 200 millions de dollars, sort le chéquier, propose des salaires mirobolants. Jusqu’à un million de dollars par an pour les chercheurs. Un scientifique interviewé affirme qu’on lui a proposé 10 fois son salaire actuel pour le débaucher.

On pourra vivre jusqu’à quel âge ?

Un haut responsable de Google estime par exemple que l’être humain pourrait très bien vivre jusqu’à 500 ans. Soyons clairs, on en est très loin. On est dans ce qu’on appelle la “deep tech”, des innovations révolutionnaires si elles fonctionnent, mais qui sont encore très hypothétiques.

En clair, on n’attend pas des résultats dans 6 mois. Encore moins pour monsieur et madame tout le monde. Mais c’est loin d’être le seul projet. On peut citer une autre start-up de la Silicon Valley, Unity Biotechnology, et qui travaille sur un médicament qui serait capable de retarder le vieillissement et toutes les maladies qui vont avec. Le postulat de départ, c’est que le vieillissement, c’est un phénomène biologique sur lequel on peut agir. Qu’on peut retarder, et même dans une certaine mesure, inverser.

L’entreprise travaille sur une nouvelle génération de médicaments dits “sénolytiques” qui va détruire ce qu’on appelle les cellules sénescentes, ce sont des cellules en fin de vie, abîmées, qui ne fonctionnent plus correctement et qui sont liées à un certain nombre de dérèglements qui viennent avec la vieillesse: les muscles et les os qui s’abîment, apparition de maladies chroniques, de tumeurs, de maladies cardiovasculaires.

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Avec ces médicaments, on pourrait retarder l’apparition de tout un tas de maladies et augmenter considérablement notre durée de vie, et surtout notre durée de vie en bonne santé. Pas étonnant que ça intéresse les pontes de la Silicon Valley. Après tout, que représentent quelques misérables millions face à la promesse, même très hypothétique, d’une incroyable longévité ?

Une autre start-up californienne veut sauvegarder notre cerveau sous forme numérique pour le rendre immortel.

C’est l’ambition de Nectome, proposer une sauvegarde numérique de votre cerveau pour 10.000 euros. Elle imagine que dans quelques décennies, on pourra avoir une copie numérique de son cerveau, comme on sauvegarde ses photos et ses vidéos dans le cloud. Une machine, sur laquelle seraient numérisés nos souvenirs, nos émotions. Tout ça évidemment, ce n’est pas pour tout de suite, certains disent même que ce sera pour jamais. Donc ce qu’ils ont mis au point, c’est ce qu’on pourrait appeler l’embaumement numérique, une substance chimique, qui a déjà été testée sur des animaux, et qui permet de garder le cerveau dans un état parfaitement intact pendant plusieurs siècles, chaque synapse est préservée. En espérant que dans quelques décennies leur cerveau survive sous forme numérique. Mais l’immortalité est-elle vraiment souhaitable? Comme le dit Woody Allen, l’“éternité c’est long, surtout vers la fin”.

Anthony Morel avec Guillaume Descours