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"Grand amour", volonté de fer et gaffes en série: qui était le prince consort Philip, mort à l'âge de 99 ans?

L'époux de la reine Elizabeth II, duc d'Edimbourg, était âgé de 99 ans.

Le prince Philip, époux de la reine Elizabeth II, est mort vendredi matin à l'âge de 99 ans, a annoncé le palais de Buckingham.

"C'est avec un profond chagrin que sa majesté la reine annonce la mort de son époux bien aimé le prince Philip, duc d'Edimbourg", selon un communiqué du Buckingham, précisant que le prince Philip, qui avait été hospitalisé récemment, est mort "paisiblement ce (vendredi) matin au château de Windsor".

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Réputé pour son fort caractère mais aussi pour ses gaffes, le duc d'Edimbourg avait été hospitalisé en février par mesure de "précaution" après s'être senti mal. Celui qui partageait la vie d’Elisabeth II depuis plus de 70 ans, le Prince Philip, vient donc de mourir à l'âge de 99 ans.

Neveu du roi de Grèce et petit neveu de la dernière Tsarine de Russie, Philip Mountbatten, né à Corfou le 10 juin 1921 avec les titres de prince de Grèce et du Danemark, quitte son pays natal à 18 mois, après un coup d’Etat. La famille s’installe en France. Plus tard, ses parents l’envoient faire ses études en Grande-Bretagne, accueilli par son oncle Lord Mountbatten, Envoyé en Ecosse pour suivre sa scolarité, il fait ses classes à partir de 1939 dans l'armée britannique, au Royal Naval College de Dartmouth (sud de l'Angleterre). Il rencontre à cette époque pour la première fois la princesse Elizabeth.

"Expert mondial des inaugurations de plaques"

Leur union est célébrée le 20 novembre 1947. Ils ont eu quatre enfants (Charles, Anne, Andrew et Edward). Le voilà donc "Prince consort", toujours quelques pas derrière la souveraine, comme le veut le protocole.

Son rôle est celui d’une sorte d’ambassadeur de la couronne: "l'expert mondial des inaugurations de plaques" disait-il avec un humour teinté de lassitude face au plus de 22.000 engagements et pas moins de 5500 discours comptabilisés par Buckingham. Il formait un indéfectible tandem avec la Reine. Il était surtout l’un des rares à pouvoir lui parler avec franchise.Le prince Philip a battu en 2009 le record de longévité des conjoints de monarques britanniques détenu par Charlotte, épouse de George III. 

Le duc d'Edimbourg a pris sa retraite en août 2017, après avoir participé à plus de 22.000 engagements publics officiels depuis l'accession de son épouse au trône en 1952. Avant sa retraite publique en 2017, à l'âge de 96 ans, il avait tenu a honorer son 22.219e et dernier engagement solo: passer en revue une parade des Royal Marines, dont il était le général en chef.

"Ne jamais laisser tomber la reine"

"Mon premier, second et ultime emploi est de ne jamais laisser tomber la reine", avait-il expliqué à son secrétaire particulier, Michael Parker, juste après son mariage, en 1947.

Un dévouement auquel Elizabeth II avait rendu hommage, confiant publiquement qu'il avait été sa "force" et son "soutien".

Et pourtant, le prince Philip s'est longtemps heurté aux arcanes policés de la famille royale britannique avec son tempérament autoritaire, mais aussi ses plaisanteries douteuses voire des dérapages racistes.

Il avait déjà subi plusieurs hospitalisations depuis 2017, la dernière en date remontant à décembre 2019 pour "des problèmes de santé préexistants", mais jamais aussi longuement.

En janvier 2019, il avait eu un spectaculaire accident de voiture lorsque sa Land Rover avait percuté un autre véhicule en sortant d'une allée du domaine de Sandringham et s'était renversée. Indemne, il avait alors renoncé à conduire.

Le prince Philip et Elizabeth II ont célébré en novembre 2017 leurs noces de platine au château de Windsor. Les cloches de l'abbaye de Westminster, où ils s'étaient mariés le 20 novembre 1947, ont sonné pendant plus de trois heures à cette occasion pour leur rendre hommage.

Le prince Philip, spécialiste en blagues parfois de mauvais goût

Le prince Philip, décédé vendredi à l'âge de 99 ans, reste irrémédiablement associé aux blagues politiquement incorrectes - parfois teintées de racisme ou de sexisme - qu'il a distillées au cours de ses engagements officiels:

- Inaugurant une plaque dans un stade de cricket à Londres en 2017: "Vous êtes sur le point de voir l'expert mondial des inaugurations de plaques".

- A Malala Yousafzaï qui a survécu à une attaque des talibans contre un bus d'écolières en 2013: Les enfants "vont à l'école parce que leurs parents n'en veulent pas à la maison".

- A l'approche de son 90e anniversaire en 2011: "Ca commence à tomber en morceaux".

- A une jeune femme qui lui offre des fleurs, en 1984 au Kenya, il lance: "Merci Madame... Vous êtes bien une femme, n'est-ce-pas ?".

- "Je me ferais arrêter si j'ouvrais la fermeture éclair de cette robe", s'amuse-t-il auprès d'un policier, en avisant une jeune femme blonde moulée dans une robe rouge zippée sur le devant, en 2012.

- Il brise le coeur de millions de ménagères en 1966 en assénant en public que "les femmes britanniques ne savent pas cuisiner".

- "On dirait que vous êtes prêt à aller au lit !", lance-t-il en 2003 au président nigérian Olusegun Obasanjo, vêtu d'une tenue traditionnelle.

- Après un concert de Tom Jones en 1969, il félicite, à sa manière, le chanteur: "Avec quoi vous gargarisez-vous? Des cailloux ?".

- Lors d'un dîner à Rome en 2000, le Premier ministre italien Giuliano Amato lui propose du vin italien. Et le prince de répondre: "Que l'on m'apporte une bière. Je me fiche laquelle, mais que l'on m'apporte une bière".

- "Ah, c'est vous qui conduisez cette voiture horrible ? On la voit souvent en allant au château de Windsor", lance-t-il au chanteur Elton John en 2001.

- "Ne restez pas trop longtemps, sinon vous allez avoir des yeux bridés", recommande-t-il à des étudiants britanniques en stage en Chine en 1986.

- A une troupe de danseurs noirs, il lâche en 2009: "Vous êtes tous de la même famille?".

- "Vous vous battez toujours à coups de lances?", demande-t-il à un Aborigène lors d'une visite en Australie en 2002.

- "Donc, vous avez réussi à ne pas être mangé ?", lance-t-il en 1998 à un étudiant revenant d'un trek en Papouasie Nouvelle-Guinée.

- En 1994, à un riche habitant des îles Caïmans, il dit: "Vous descendez presque tous de pirates, non?".

- A propos d'un compteur électrique vieux et défectueux lors d'une visite dans une usine écossaise, en 1999, il avance: "Il a sans doute été installé par un Indien".

- "Mais comment faites-vous pour convaincre les gens du coin d'arrêter de boire le temps de passer leur permis ?", demande-t-il à un moniteur d'auto-école en Écosse en 1995.

- "Vous n'êtes pas ici depuis longtemps, vous n'êtes pas bedonnant!", lâche-t-il à un Britannique à Budapest en 1993.

- "Les Philippines doivent être à moitié vides, vous faites toutes fonctionner ici le NHS", le service de santé public britannique, décoche-t-il en 2013 à des infirmières philippines travaillant dans un hôpital au Royaume-Uni.

- Pendant la récession de 1981, il dit des chômeurs: "Je ne comprends pas: d'abord ils disent qu'ils veulent plus de loisirs, et maintenant ils se plaignent d'être sans emploi".

- "Combien de personnes avez-vous fauché ce matin avec ce truc?", demande-t-il à une personne en fauteuil roulant, à Londres en 2012.

- L'orchestre d'une école de jeunes élèves handicapés l'accueille en musique au Pays de Galles en 1999. Il lance aux malentendants: "Sourds? Ca ne m'étonne pas que vous le soyez si vous écoutez ça souvent!".

- "Tu ne pourras jamais voler là-dedans, tu es trop gros", affirme-t-il en 2001 à un adolescent de 13 ans qui rêve de devenir astronaute.

- Lors d'une visite au Canada en 1969: "Je déclare cette chose ouverte quelle qu'elle soit".

Laurent Saigre