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Avant même Pasteur, il a trouvé le vaccin contre la variole: qui est Edward Jenner?

"LE PORTRAIT DE POINCA" - Le portrait du jour puisqu'on parle beaucoup de vaccin ce mardi matin, c'est celui d’Edward Jenner, un médecin anglais qui a trouvé le vaccin contre la variole.

On présente souvent Pasteur, et son vaccin contre la rage, comme l’inventeur de la vaccination. Pourtant, un vaccin a été créé près d’un siècle avant. Edward Jenner est né en 1749, il a appris la médecine en étant apprenti dès 14 ans chez un chirurgien. Puis il s’installe à 24 ans comme généraliste à Berkeley au sud-ouest de l'Angleterre.

À l’époque, la variole est la maladie que tout le monde craint, mortelle pour un tiers de ceux qui la contracte. Et les autres en sortent défigurés. Edward Jenner observe que les fermières qui traitent les vaches ne sont jamais contaminées. Il émet l'hypothèse qu’elles sont peut-être protégées, immunisées par une maladie dont souffre souvent les vaches qu’on appelle la vaccine, autrement dit, la maladie de la vache.

Et pour le vérifier, il va tenter d’inoculer cette maladie bénigne à un enfant. Le 14 mai 1796, il prend un morceau de bois, le frotte sur une plaie d’une femme qui souffre de la vaccine puis il pique les deux bras d’un petit garçon avec le bout de bois. L’enfant s’appelait James Philipps, il avait 8 ans, c’est sans doute le premier vacciné de l’histoire de l’humanité.

Avec le premier vaccin, les premiers "antivax"

Edward Jenner va ensuite renouveler l'expérience 23 fois avant de se rendre à Londres pour exposer ses résultats. Le roi va lui octroyer une bourse généreuse pour poursuivre ses recherches. Et il apparaît que ça marche, tous ceux qui contractent la vaccine, sont protégés de la variole. Des campagnes de vaccination sont lancées en Angleterre puis dans toute l'Europe. Mais certains sont réticents, ils ont peur d’avoir des cornes qui leur poussent sur la tête à cause de cette maladie de la vache. Ce sont les tout premiers antivaxs.

Le docteur Jenner meurt en 1823 à 72 ans. Mais son invention lui survit. En 1840, la vaccination devient gratuite en Angleterre, puis en 1853, elle devient obligatoire. L’obligation vaccinale est donc presque aussi vieille que le premier vaccin.

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En 1902, le vaccin contre la variole est obligatoire en France. En 1980, l'OMS déclare que la variole est éradiquée, le virus responsable de millions de morts a disparu de la surface de la planète. Merci docteur Edward Jenner. Il y a des rues Edward Jenner un peu partout en France, et une statue du médecin à Boulogne sur mer. 

Nicolas Poincaré